农历七月十五日(有些地方是七月十四日,相传是宋代末年蒙古人入侵某地,居民为逃难而提早一天过节),道教称为中元节,佛教称为盂兰盆节(简称盂兰节),民间旧称鬼节,七月半,中元普渡。相传那一天,地狱大门打开,阴间的鬼魂会放禁出来。有子孙、后人祭祀的鬼魂回家去;无主孤魂的就到处游荡,徘徊于任何人迹可到的地方找东西吃。所以人们纷纷在七月,以诵经作法等事举行“普渡”,以普遍超度孤魂,防止它们为祸人间,又或祈求鬼魂帮助治病和保佑家宅平安。因此南方地区在这一天有普渡的习俗。

佛教典故
 
依照佛家的说法,七月十五日这天是僧徒功德圆满的日子,佛教徒在当天举行“盂兰盆法会”供奉佛祖和僧人。

据大藏经的记载,“盂兰盆(ullambana)”是梵语,“盂兰”意思是“倒悬”;“盆”的意思是“救器”,所以,“盂兰盆”的意思是用来就倒悬痛苦的器物,衍生出来的意思是:用盆子装满百味五果,供养佛陀和僧侣,以拯救入地狱的苦难众生。这种仪式最早从南北朝时代目连救母的功德法会中开始流行。

相传目连的母亲做了很多坏事,死后变成了饿鬼,目连知道后十分伤心,就运用法力,将一些饭菜拿给母亲吃 ,可是饭一到母亲口边就化为灰焰,释迦牟尼佛告诉他,必须集合众人的力量,于每年七月中以百味五果,置于盆中,供养十方僧人,以此般功德,其母方能济度,目莲依佛意行事,其母终得解脱。

后来这一传说形成一种民间习俗,并逐渐演变,从供养僧人演变成供养鬼魂。每年到了农历七月中,人们都会宰鸡杀鸭,焚香烧衣,拜祭由地府出来的饿鬼,用以化解其怨气,不致于为祸人间。久而久之,就有了盂兰盆节这一节日。

道教说法

道家全年的盛会分三次(合称为“三元”),认为“三元”就是天官、地官及水官“三官”的别称,正月十五、七月十五以及十月十五各为三官大帝的诞辰。

正月十五日称为“上元”——主要是举行赐福的仪式。
七月十五日称为“中元”——用以赦免亡魂的罪。(中元法事是为亡魂赦罪,但是绝对不能完全解除罪孽,只是减轻了一些,希望他们旱日安息。)
十月十五日称为“下元”——是为有过失的人解除厄运。
相传七月地狱大门开放一个月,所有的无主孤魂全从阴间出来,到阳间找东西吃,因此各地方都纷纷在这一个月举行“普度”的祭祀仪式。从前,各地轮流进行普度,把七月的每一天安排得满满的,引起孤魂野鬼的酗酒、殴斗事件﹔后来的普度便统一在七月十五日举行。

民间信仰与祭典

普渡
在中国、台湾,中元是相当重要的民俗节日,不少人会在旧历的七月初一到七月卅日之间,择日举办祭祀活动,以慰在人世间游玩的众家鬼魂,并祈求全年的平安顺利。较为隆重者,甚至请来僧、道诵经作法。也有人会在这段时间,请出地藏菩萨佛像放置高台、或请艺师扮演驱魔大神钟馗(有的是请艺师操控钟馗之傀儡),以消弭死者亡魂的戾气。

有些地方祭拜亡灵之前,会先祭拜一位名为面燃大士的神祇,俗称“大士爷”。(信徒多尊称其为“普渡公”)。

相传旧历七月,所有在阳世的亡灵,都归“大士爷”管理。这位神祇的来由有二:一是祂是观音大士的化身,故称“大士爷”。二是祂原为诸鬼的首领,因受观音大士教化而皈依其门下,从此被称作“大士爷”,成为护持中元普渡事项的神明。

有的祭祀者为求隆重,会以纸扎出大士爷塑像,在祭祀期间,会将大士爷塑像放置供桌之前,以求祭祀顺利。大士爷样貌一般是:顶生二角、青面獠牙,高大威武,头上还有一尊观世音菩萨佛像,象征其代表慈悲的观音大士。

祭祖
 
民间的祭祖活动一般在七月十五之前进行,并不局限于特定的一天。民间通过一定仪式,夜晚接先人鬼魂回家,每日晨、午、昏,供三次茶饭,直到送回为止。送回时,烧钱纸封包,称烧“包衣”,或者还有法事(或佛或道)。在有些地方(如江西、湖南),中元节是比清明节更重要的祭祖日。



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